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Aubeterre-sur-Dronne

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La cité d'Aubeterre-sur-Dronne
La cité d'Aubeterre-sur-Dronne
Façade de l'église Saint-Jacques
Façade de l'église Saint-Jacques
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Au sud de la Charente, à la rencontre entre les départements de la Charente et de la Dordogne, la commune d’Aubeterre-sur-Dronne s’élève entre les massifs calcaires. Situé sur le chemin de Saint-Jacques-de-Compostelle, le bourg abrite au cours de l’histoire de nombreuses activités religieuses et accueille plusieurs congrégations, telles que les bénédictins ou les clarisses. Classée parmi les Plus beaux villages de France, la commune présente désormais un patrimoine riche et original. La qualité de ses activités touristiques, notamment liées à l’environnement, ont également permis sa labellisation "Station verte".

Un héritage médiéval important

De nombreux bâtiments, à Aubeterre-sur-Dronne, un héritage du moyen âge. Parmi eux, l’église souterraine monolithe Saint-Jean constitue un site étonnant, car directement creusé dans la roche. Réalisée par les bénédictins au XIIème siècle, l’église a certainement été implantée à l’emplacement d’une ancienne construction. Une salle cachée, nommée plus tard "crypte" est en effet découverte par hasard et constituerait les vestiges de l’édifice primitif, daté probablement du VIIIème siècle. Les dimensions de l’église sont étonnantes et en font une des plus grandes églises rupestres d’Europe. La voûte de la salle principale s’élève en effet à près de vingt mètres de hauteur. À l’origine, le monument aurait accueilli un certain nombre de reliques, auprès desquelles les pèlerins, sur la route de Saint-Jacques-de-Compostelle, seraient venus se recueillir. Des fosses à reliques ainsi qu’une étonnante construction monolithe de style roman, probablement inspirée du Saint-Sépulcre, les auraient abritées. À l’ouest de l’immense salle, près de quatre-vingts sarcophages sont creusés à même le sol. Après la révolution française, l’église est convertie en fabrique de salpêtre pour l’alimentation des canons en poudre. Puis, jusqu’en 1865, elle fait office de cimetière et accueille des centaines de corps, avant de retrouver ses fonctions religieuses.

Non loin de là, de la collégiale Saint-Jacques du XIIème siècle, il ne reste désormais que l’imposante façade, de style roman de Saintonge. Le corps de la bâtisse, détruit lors des guerres de religion, est reconstruit vers 1710. La présence de deux couvents, d’une tour des apôtres, ainsi que d’une remarquable chapelle montre également l’importance de la fonction religieuse à Aubeterre-sur-Dronne. Dans la chapelle, associée au couvent des Minimes, un monumental retable classique en pierre est daté du XVIIIème siècle.

Mentionnée dans des écrits dès le début du XIème siècle, la présence ancienne d’un château féodal se traduit désormais par la subsistance de vestiges, constitués d’un châtelet d’entrée, formé d’une tour massive de base carrée, du XVIème siècle, et des communs.

Les activités touristiques de la cité

L’ensemble des monuments historiques de la cité crée une certaine ambiance médiévale. La visite du village est libre, et l’église souterraine Saint-Jean peut être découverte à travers une visite guidée ou à l’aide d’un audio-guide. Dans les boutiques, de nombreux artisans d’art, potiers, céramistes, souffleurs de verre font découvrir leur travail et leurs créations lors de démonstrations. L’espace Ludovic Tradieux, musée dédié aux droits de l’homme et à Ludovic Tradieux, fondateur de la Ligue Française pour la défense des Droits de l’Homme et du Citoyen, ainsi que les spectacles de la Maison des Marionnettes accueillent les visiteurs.

Les bords de la Dronne sont propices à de nombreuses activités, telles que la baignade, le canoë kayak, la pêche. Des randonnées pédestres ou en VTT sont possibles, de même que la pratique du golf ou de l’équitation.

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© Un article de Julie Lardy - Détours en Limousin
Crédits photos : Charente Tourisme
Publié le : 11 mai 2012

 

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